News Around the Globe

A special thank you to our partner, GPI, for providing the following news stories to us.

MEXICO CITY — As soon as the metro train doors open, David Uribe Mosqueda exits one car, steps onto the platform and, with just a few seconds to make it to his destination, steps into the next car. He heads to the center, where the passengers can see and hear him best. Holding a copy of the most recent issue of El Salto magazine, he begins the speech he repeats in each metro car.


Uribe Mosqueda, 27, is the publicity coordinator for Despertando a México, which means “Awakening Mexico,” the organization that publishes El Salto. He and about two dozen organization members located in Mexico City call themselves “brigadistas,” or brigadiers, because of their common goal. They spend their days on many of Mexico City’s 12 metro lines sharing details about current news. When a metro rider asks, they sell the magazine.


El Salto, which translates to “The Jump,” has been published since March 2011. Despertando a México has always circulated it in the city’s public transportation system, particularly the metro, members say.


A 2003 Federal District regulation prohibits hawking and sales in metro stations or at their entrances, and that regulation was enforced in August, when the Ministry of Public Safety and the Public Transportation System initiated the “Zero Tolerance” operation to prevent sales, hawking and peddling in the metro.


Under the operation, two local law enforcement agencies have the authority to arrest people and detain them for up to 36 hours or fine them an average of 600 pesos ($36), according to an Aug. 17 press release from transit authorities. In the operation’s first day, the system reported the arrest of 382 street vendors. The number of offenders went down by 90 percent by the operation’s third day, according to the press release.


The brigadiers say some of their numbers were among those arrested in the weeks after the operation launched.


Abigail Díaz, a press officer for the Ministry of Public Safety, did not respond to requests for an interview.


But the brigadiers say the ban shouldn’t apply to them. They’re not selling goods, they say, they’re practicing free speech. They filed a complaint and on Sept. 28 won a provisional suspension allowing them to present El Salto’s news stories in metro cars, so long as they don’t profit from the magazine.


Before the operation, copies of El Salto sold for 10 pesos (60 cents). The brigadiers say they don’t make a profit when people pay that amount for the magazine, so they’re still charging that price. The money covers the cost of production and supports the organization, they say.


Despertando a México’s suspension could create a precedent not just for other types of media, but also for people who want to publicize their ideas via public transportation services, according to experts in freedom of speech.


According to information published by the Federal District’s Ministry of Economic Development, there were more than 2,600 vendors in the metro system in March 2014.


Between the operation’s first day on Aug. 17 and Sept. 29, more than 2,500 itinerant vendors were detained and presented before a civil court, according to the Ministry of Public Safety. The press release does not make it clear if that number includes repeat offenders.


El Salto is an independent, non-partisan magazine that publishes local and national news on a range of topics including politics, economics and social issues, members of Despertando a México say. They say the magazine’s mission is to distribute information and promote the use of critical thinking.


Distributing the magazine on public transit is the most effective way to tell people what’s happening around the country, says José Guillermo Soto García, managing director of Despertando a México and content manager for El Salto.


The organization only distributes the magazine on public transportation, including microbuses and light-rail trains as well as metro cars, he says. The brigadiers announce bits of information to passengers, then offer the magazine as a way to learn more. The magazine prints about 25,000 copies of each edition, according to information published in the October-November edition.


“We aren’t salesmen,” Soto García says. “We disseminate ideas, we report and share information.”


If someone wants the magazine but doesn’t have the money to pay for it, the brigadier gives it away, Soto García says.


But the ban on charging for the magazine is, some say, a form of censorship.


“If they don’t charge, they would not be economically able to publish the magazine. Therefore, it would be restricting them of the right to freedom of expression,” says Luis Eduardo Knapp Moreno, a lawyer for the Mexico office of Article 19, a civil organization that promotes the right to the freedom of expression.


El Salto’s case could set an important precedent for anyone who wants to express ideas on public transportation, Knapp Moreno says. He is not involved in the magazine’s legal case.


Despite the injunction, the brigadiers say they still face problems. They carry copies of the suspension with them because enforcement officials don’t always know that they’re allowed to conduct their business in the metro system, they say.


Neither Jorge Gaviño Ambriz, director general of the transportation system nor Diana Irene Fernández Pliego, head of the system’s administrative unit, agreed to comment for this story.


Clementina López, 60, bought a copy of the magazine from Uribe Mosqueda in early November. When López heard him talk about the magazine’s contents, she says she was interested in its information about the healthcare system.


In the days before she met Uribe Mosqueda, López says she had already heard another brigadier from the organization in one of the metro cars.


“But the police took him off,” she says. “So we couldn’t finish hearing what he was saying.”


López says vendors who do not bother or hurt anyone should be allowed to sell their product in the metro system.


“Why don’t they do that to the itinerant vendors who do hurt us more with the music, with the shouts?” she says, referring to the noise made by the people promoting music albums.


Despertando a México’s provisional suspension remains in effect until judges determine whether to grant a permanent suspension, brigadiers say. It’s not clear when a decision will be made.


Roberto Josafat Campos Estrada, Despertando a México’s communications coordinator, says the group’s plan is to just wait, and continue boarding metro cars.


“The impact that we have is much greater, because in each car we leave two or three magazines, but 100 people hear us,” Soto García says.



Rishi Khalsa, GPJ, translated this article from Spanish.

CIUDAD DE MÉXICO — Tan pronto como se abren las puertas del metro, David Uribe Mosqueda sale del vagón y por el andén entra rápido al siguiente, sabiendo que tiene sólo unos segundos para hacerlo. Se ubica justo en el centro, para que los pasajeros lo vean y escuchen mejor. Con una copia en mano del más reciente número de la revista El Salto, comienza el discurso que repite en cada vagón.


Uribe Mosqueda, de 27 años, es el coordinador de difusión de Despertando a México, la organización que publica El Salto. Él y otros 24 miembros del grupo, situado en la Ciudad de México, se hacen llamar brigadistas, porque comparten un objetivo en común. Pasan sus días en algunas de las 12 líneas del metro de la capital mexicana hablando sobre temas de actualidad. Cuando algún pasajero les pide la revista, se la venden.


El Salto se publica desde marzo de 2011. Despertando a México la ha distribuido siempre en el sistema de transporte público de la ciudad, particularmente el metro, según señalan miembros de la organización.


Una regulación aprobada en 2003 para el Distrito Federal prohíbe el comercio ambulante en las estaciones y zonas de acceso al metro. Esa regulación fue la que se aplicó cuando, en agosto, la Secretaría de Seguridad Pública del Distrito Federal lanzó el operativo Cero Tolerancia para evitar la venta ambulante en el metro.


En el marco de este operativo, dos fuerzas de seguridad locales tienen la autoridad de arrestar y detener a personas hasta por 36 horas, o los infractores podrían enfrentar multas de 600 pesos (36 dólares) promedio, según un comunicado de prensa de las autoridades de tránsito del 17 de agosto. En el primer día del operativo, éste reportó 382 arrestos de vendedores ambulantes. El número de infractores bajó en un 90 por ciento el tercer día del operativo, según el comunicado.


Los brigadistas dicen que miembros de sus filas se contaron entre los arrestados en las semanas posteriores al lanzamiento del operativo.


Abigail Díaz, enlace de prensa de la Secretaría de Seguridad Pública, no respondió a las solicitudes de entrevista.


Pero los brigadistas consideran que tal prohibición no debería aplicárseles. Dicen que ellos no están vendiendo mercadería y que están ejerciendo la libertad de expresión. Por este motivo, presentaron un recurso judicial y consiguieron una suspensión provisional de las medidas, con lo que quedaron habilitados a presentar las noticias de El Salto en los vagones, en tanto no obtengan beneficios económicos con la revista.


Antes del operativo, los ejemplares de El Salto se vendían a 10 pesos (0,60 dólares). Los brigadistas afirman que no obtienen ganancias con la venta de la revista, por lo cual siguen cobrando lo mismo. Y agregan que el dinero se usa para cubrir los costos de producción y mantener la organización.


La suspensión de la prohibición que afecta a Despertando a México podría sentar un precedente, no sólo para otros medios de comunicación, sino también para cualquier persona que quiera expresar sus ideas en medios de transporte públicos, según expertos en libertad de expresión.


Información publicada por la Secretaría de Desarrollo Económico del Distrito Federal indica que había más de 2.600 comerciantes ambulantes en las instalaciones del metro en marzo de 2014.


Entre el primer día del operativo, el 17 de de agosto, y el 29 de septiembre, fueron detenidos más de 2.500 vendedores ambulantes y presentados ante un juez cívico, según la Secretaría de Seguridad Pública. El comunicado de prensa no aclara si el número incluye reincidentes.


El Salto es una publicación independiente, apartidaria, que difunde noticias locales y nacionales sobre temas que incluyen política, economía y sociedad, según indicaron miembros de Despertando a México. Las fuentes añadieron que el objetivo de la revista es distribuir información y promover el pensamiento crítico.


José Guillermo Soto García, director general de Despertando a México y director de contenidos de El Salto, dice que distribuir la revista en el transporte público es la estrategia más efectiva para comunicarle a la gente lo que ocurre en el país.


Y aclara que la organización sólo distribuye la revista en el transporte público, incluyendo microbuses y trenes ligeros, además del metro. Los brigadistas explican a los pasajeros el contenido de la revista y luego la ofrecen como forma de informarse más. La revista tiene una tirada de 25.000 copias por edición bimensual, según datos publicados en el número de octubre-noviembre.


“Nosotros no somos vendedores”, dice Soto García. “Nosotros difundimos las ideas, divulgamos y compartimos la información”.


Si alguien quiere la revista pero no tiene el dinero para pagarla, el brigadista se la da de todas formas, según aclara Soto García.


Pero la prohibición de cobrar por la revista es, para algunos, una forma de censura.


“Si no cobraran, no estarían en posibilidades económicas de publicar la revista. Por lo tanto, se les estaría restringiendo su derecho a la libertad de expresión”, dice Luis Eduardo Knapp Moreno, abogado de Article 19 México, una organización civil que promueve el derecho a la libertad de expresión.


En su opinión, el caso de El Salto podría sentar un precedente importante para cualquier persona que quiera expresar sus ideas en un medio de transporte público. Knapp Moreno no está involucrado legalmente en el caso.


Los brigadistas dicen que siguen enfrentando problemas a pesar de la resolución judicial. Según cuentan, llevan consigo copias de la suspensión, porque los efectivos de seguridad no siempre saben que tienen permitido distribuir la revista en el metro.


Ni Jorge Gaviño Ambriz, director general de este sistema de transporte, ni Diana Irene Fernández Pliego, jefe de la unidad administrativa del mismo, accedieron a hacer declaraciones sobre el tema.


Clementina López, de 60 años, compró un ejemplar de la revista a Uribe Mosqueda a comienzos de noviembre. Cuenta que, cuando lo escuchó hablar sobre el contenido de la publicación, le interesó saber más sobre el sistema de salud.


López dice que días antes de encontrar a Uribe Mosqueda, ya había escuchado a otro brigadista de la organización en un vagón del metro.


“Pero los policías lo bajaron”, dice. “Entonces ya no pudimos concluir qué era lo que decía”.


López dice que los vendedores que no molestan ni dañan a nadie deberían tener permitido vender sus productos en el metro.


“¿Por qué a los ambulantes que sí nos dañan más con la música, con los gritos, no les hacen eso?”, dice, refiriéndose al ruido que provocan los vendedores de discos para promocionar su mercancía.


La suspensión provisional en el caso de Despertando a México se mantiene efectiva hasta que los jueces determinen si otorgarán una suspensión permanente. No está claro cuándo se tomará la decisión.


Roberto Josafat Campos Estrada, coordinador de comunicación de Despertando a México, dice que el plan de la organización es simplemente esperar y continuar abordando los vagones del metro.


“El impacto que tenemos es mucho mayor, porque en cada vagón dejamos dos o tres revistas, pero nos oyen cien personas”, dice Soto García.


Ivonne Jeannot Laens, GPJ, adaptó este artículo de la versión en inglés.

KIRUMBA, DEMOCRATIC REPUBLIC OF CONGO — Marie Rose Kahambu had the chance to go to school – a luxury experienced by few girls in this central African nation.


Girls account for more than half of the country’s nearly 30 percent of children who don’t attend school, according to a 2013 UNICEF report. But after walking to school barefoot for two weeks, Kahambu stopped attending.


“Due to this ridiculous situation, I was forced to drop out of school," she says.


Kahambu’s family was poor. She took boyfriends to get some financial support for her daily needs. At 17, she was pregnant.  


"At some point, I even thought of inducing my own abortion, but all my attempts were fruitless," she says.


Kahambu, now 28, says she asked the baby’s father to accept his responsibility. He paid for her maternity costs, she says, but in the end, "he went away and abandoned the baby and me.”


The odds are against single mothers around the world, but in DRC, where gainful employment is tough for anyone to find, those mothers are especially vulnerable. Having a single mother is one of the greatest risk factors for children of dying before the age of five in DRC, according to one study published in 2014 in BMC Public Heath, a peer-reviewed journal.


The country is among the worst in the world to be a mother, according to a 2015 Save the Children ranking on global motherhood, ranking at 178, just above last-ranked Somalia.


In DRC, where a woman’s respect is tied to her husband, single mothers are sometimes ridiculed as though they are prostitutes. It’s often difficult for them to find husbands, which places them at greater risk for deep poverty.


“Motherhood was not something I wanted,” Kahambu says. “It just happened by accident, out of the blue."


After giving birth, Kahambu worked in a neighbor’s field for $1 per day. She was paid in either cash or the equivalent value in food and supplies.


But two years ago, she found a way to escape that poverty. Kahambu says she heard an announcement at her church about Alliance des Filles Mères pour un Avenir Meilleur, which in English is called Alliance of Unmarried Mothers for a Better Future, or AFAM. The next day, she heard a radio announcement for the same organization. In September 2013, Kahambu started a six-month training program in which she learned to cut and sew clothes.


AFAM was founded five years ago, says Faustin Musayi, who launched the organization. The objective was to reduce the cases of teen pregnancies, and improve the living conditions for unmarried mothers and their children. The organization teaches women to drive, to cut and sew fabric, computer literacy, vegetable gardening and other skills. It also offers training in family planning.


It’s the only organization in the area with a focus on helping single, teen mothers, Musayi says.


Musayi says it’s difficult to know for sure how many unmarried mothers live in his region, but his informal surveys suggest that one out of every five households are led by a single mother. He says 185 mothers have joined his group – that’s 68 percent of the total number of women his team surveyed in May 2013.


Now, Kahambu is a vocal advocate for AFAM. Other women have joined the organization at her encouragement.


"I followed Marie Rose’s advice after I was abandoned by my boyfriend because life was difficult,” says Noella Katungu, a mother of one.


Katungu is learning vegetable cultivation.


Jeannine Kavugho, an unmarried mother of four, says the computer skills she learned at AFAM earned her a job as a computer scientist in the public secretariat. And Jusline Kanyere, a single mother of two, educates other women on family planning.


Now, Kahambu supports herself and her son. She is well-known in the area for the clothes she makes, and says she earns about $30 each month. That’s a decent sum in a country with an average annual income of $380, according to 2014 World Bank data.


Kahambu’s mother, Leonie Kahambu, says AFAM gave her daughter an honored social status.


"At least two years have elapsed since the socio-economic level of my daughter improved thanks to her courage and flexibility in AFAM," Leonie Kahambu says.


Marie Rose Kahambu says she’s grateful for AFAM.


"Thanks to AFAM, I am no longer ridiculous,” she says. “I have regained my social equilibrium.”



Sylvestre Ndahayo translated this story from French.

MEXICO CITY – For the first time in his life, 65-year-old businessman Enrique Pérez Cirera, participated in a protest. He says he never had a problem with the government until this June, when he discovered that his peaceful neighborhood could be tarnished by the construction of tall apartment buildings.


Pérez Cirera lives in Lomas de Bezares, an upscale neighborhood in Mexico City, Mexico’s capital. Signs posted at the site announce plans to build two 20-story apartment complexes about a half a block from his home.


As far as Pérez Cirera knew, only single-family homes up to three stories tall were allowed there, but he recently discovered a zoning change that now allows construction of larger apartment buildings.


Pérez Cirera didn’t want this to happen, and he wasn’t alone, he says. He and like-minded neighbors met to investigate the issue. They filed complaints and collected signatures to send to the Ministry of Urban Development and Housing, the body responsible for the design and administration of the city’s urban policies.


What’s happening in Mexico City is not unique, says Alberto Martínez Flores, director of Attention for Groups at the Ministry of Urban Development and Housing. Urban development and the frustrations that arise from it occur worldwide, he says. The discontent of neighborhood groups is part of this phenomenon. Some residents blame the government for failing to stop development, but change is what happens in cities everywhere, he says.


“I wouldn’t say that it is because of government inaction,” he says in a phone interview.


But Pérez Cirera doesn’t see major redevelopment as a global phenomenon. In his mind, it’s a scourge that threatens to destroy a beloved neighborhood.


Pérez Cirera and his neighbors protested in June in front of the Legislative Assembly of the Federal District. 


On another occasion, he and other neighbors protested by blocking a street, he says.


“I think this grows out of being fed up,” he says. “And the more people we bring together the more people join us.”


Members of the Legislative Assembly voted in early July on requested changes to zoning permissions of 47 properties, which includes some projects close to Pérez Cirera’s home. Changes to just six properties were approved.


Pérez Cirera believes that although some changes were made, the pressure from the protesters kept the legislature from approving more, he says.


“The only way you can make the authorities see that the citizenry is organized is by demonstrating,” Pérez Cirera says. “That is the only way, there is no other.”


Pérez Cirera is one of many people in Mexico City who are organizing and protesting proposed zoning changes to their neighborhoods.


Activists say these changes were made possible by 2010 modifications to the Federal District’s Urban Development Law, which allows for anyone to request a change in the zoning requirements of any property through out the city. Previously, proposed changes were much more restricted.


The change facilitated the possibility of modifying zoning requirements, and incorporated legal procedures to allow for construction on top of what had been established in the local urban development programs. These procedures have been used, for example, to build office buildings in residential areas, or businesses in areas where they aren’t allowed by the local urban development programs.


Citizen groups have protested zoning permissions and construction in their neighborhoods for decades, says Margarita María Martínez Fisher, a local congresswoman.


However, the 2010 law marked a new time period in neighborhood mobilization in this issue, says Martínez Fisher, who is also president of the Committee on Development and Urban Infrastructure for the Legislative Assembly.


“With the new law, people began to realize how things were, and began to see the (real estate development) effects, and this is what has now created mobilization to specifically change the law,” she says in a phone interview.


The Federal District’s land planning office, which is in charge of enforcing compliance, has seen a steady increase in the number of citizen complaints per year because of zoning rights issues.


From 2010 to 2011, complaints increased nearly 50 percent from 546 to 816. Through October of this year, there have been 1,172 reports.


These complaints have exemplified the types of action people have taken throughout the city.


This now includes the mobilization of members of the middle and upper class who previously may not have taken to the streets to criticize problems related to urban development, says Susana Kanahuati Reyes, a resident of San Ángel neighborhood located in the south of the city.


Kanahuati Reyes, 48, says she began protesting zoning changes in the neighborhood three years ago, when she learned of plans to build a 20-story building in a once-restricted zone, she says. She was upset the government would allow that kind of construction in her neighborhood. The neighborhood, San Ángel, is recognized as a historic site for its conservation of 400-year old customs and traditions, old buildings and plazas, and noting it as one of the most significant, traditional and picturesque neighborhoods of Mexico City.


Through her growing contacts, she started to link the existing neighborhood groups in order to strengthen the movement, she says. She now belongs to a group called Vecinos Unidos, which translates to United Neighbors, which acts as a link between other groups.


This neighborhood movement first focused on filing citizen reports to the local government, and now it works to get issues into local media, including social networks, and organize public protests, Kanahuati Reyes says.


For the past 13 years, Josefina Mac Gregor Anciola, 59, says she has been working to prevent changes to zoning permissions in her neighborhood of San Ángel. Five generations of her family have lived here, she says.


Mac Gregor Anciola says this neighborhood movement has also changed her perception of people who participate in public protests.


“You would say, ‘Ah, look at those people who protest, what foolishness!’” she says. “But perhaps in your life you had never stumbled upon something that would legitimize you to do that, and suddenly you have a cause that is legitimate, a cause you are living, something you have to fight for.”


In 2002, she began to meet with other residents when they noticed what they considered to be illegal construction, she says. After reviewing the law, she says they filed complaints with the government against the construction and real estate companies, and that some projects were terminated due to their complaints.


In reaction to these issues, she and her neighbors created an advisory group for other groups to inform them about the law and how they can use it to prevent illegal construction, she says.


By 2010, she saw the existence of many similar neighborhood groups, Mac Gregor Anciola says.


Three years ago, the neighborhood group formalized as Suma Urbana, whose name refers to the entire urban population. Through Suma Urbana, Mac Gregor Anciola says she has contact, including via social media, with about 200 neighborhood groups.


If people from middle and upper classes weren’t previously active, it was because they didn’t have a need to protest, says Angela Giglia Ciotta, a professor at the Autonomous Metropolitan University in Mexico City who specializes in urban anthropology and housing issues. Urban movements tend to be fought over housing for the least protected sectors, but now, the middle and upper class now see their quality of life threatened in the face of excessive construction, she says.


“We can think that around concrete problems, alliances of upper classes and popular classes are formed on specific issues,” she says. “When there is a clear threat, that is when alliances are created that would be impossible in other circumstances.”


Lorena Zamora González, 45, also organizes with her neighbors to protest changes to urban spaces.


But unlike Pérez Cirera, Mac Gregor Anciola or Kanahuati Reyes, she lives in Ajusco, a neighborhood in the south of the city marked by a lack of services and infrastructure.


Zamora González thinks the participation of the middle and upper classes isn’t only because they see their own interests affected, but also because they are conscious that real estate development is a problem that affects the entire city.


“The government has been very ambitious,” she says. “And because of wanting to do projects everywhere, it has caused the few residents that are in each area, that have been worried about all of this, we have united.”


She and her neighbors in Ajusco are opposed to the development of “City of the Future,” a city government project where the government has identified the potential for urban development in certain neighborhoods and areas.


Zamora González says she and residents are worried that if their neighborhood becomes even more densely populated, it could strain services including water, garbage collection and street cleaning she says. Additionally, they fear property taxes could increase, she says.


The existence of neighborhood groups is due, in part, to the mistrust residents have for authorities and laws, Giglia Ciotta says.


At times, she says, laws are manipulated and ad hoc regulations are created to allow speculative real estate operations.


Citizens organize themselves when they can’t find other ways to defend their urban spaces, she says.


Martínez Flores, the Ministry of Urban Development and Housing official, says the government is open to dialogue with neighborhood groups, and says they have already had many meetings with different groups.


In September, a new city legislature took office and it is the third time in 18 years the governing party doesn’t have a majority. Martínez Fisher says the increased diversity of congress will allow for the creation of a more inclusive policy in urban development.


“There will be much more participation of urban collectives, not only from residential areas,” she says in a phone interview. “There will come a new period of movements and urban collectives that will pressure the assembly with greater effect, because now the assembly doesn’t have someone that dominates it.”


In the past months, neighborhood groups have increased their actions.


On August 25, neighborhood groups, including Suma Urbana, held a forum in which they presented 45 cases of illegal construction or where construction was affecting residents. They invited delegates and local deputies to hear their stories.


On October 27, they organized a “Day of Visual Health” outside the Administrative Verification Institute of Mexico City, which is in charge of reviewing irregularities in zoning permissions, to help the employees see irregular works that haven’t been sanctioned. It was a sarcastic way to denounce inaction by the institute, members of Vecinos Unidos say.


“What we are trying is that citizen participation is legally well-founded, with a different training and with a proposal, and that is what we have focused on,” Mac Gregor Anciola says.


Rishi Khalsa, GPJ, translated this article from Spanish.

CIUDAD DE MÉXICO – Por primera vez en su vida, a sus 65 años, el empresario Enrique Pérez Cirera participó en una protesta. Dice que nunca había tenido un problema con el gobierno hasta junio, cuando descubrió que el tranquilo vecindario donde vive podía verse afectado por la construcción de torres de apartamentos.


Pérez Cirera vive en Lomas de Bezares, un barrio acomodado de la Ciudad de México, la capital del país. Allí, a una media cuadra de su casa, los carteles anunciaban la construcción de dos torres de apartamentos de 20 pisos cada una.


Hasta donde él sabía, en esa zona sólo se permitía la construcción de viviendas unifamiliares de hasta tres pisos, pero descubrió luego que se había presentado un pedido de modificación al uso de suelos para permitir la construcción de esos edificios.


Pérez Cirera cuenta que no quería que eso pasara y que no era el único. Junto a otros vecinos que pensaban igual se reunieron para investigar el tema. Recogieron firmas y presentaron quejas ante la Secretaría de Desarrollo Urbano y Vivienda, el organismo encargado de diseñar, coordinar y aplicar la política urbana local.


Lo que está ocurriendo en la Ciudad de México no es algo excepcional, según destaca Alberto Martínez Flores, director de Atención a Grupos de la Secretaría de Desarrollo Urbano y Vivienda. En su opinión, el desarrollo urbano y las frustraciones que éste genera son cosas que ocurren a nivel mundial. El descontento de grupos de vecinos es parte del fenómeno, según dice. Algunos residentes culpan al gobierno por no detener el desarrollo, pero el cambio es lo que se impone en ciudades de todo el mundo.


“Yo no me iría a decir que es por la inactividad del gobierno”, dice en una entrevista telefónica.


Pero Pérez Cirera no ve esta gran reurbanización como un fenómeno global. Para él, es un flagelo que amenaza con destruir su amado barrio.


Pérez Cirera y sus vecinos protestaron en junio frente a la Asamblea Legislativa del Distrito Federal.


En otra ocasión bloquearon el paso en una avenida para manifestarse, según cuenta.


“Creo que esto crece del hartazgo”, dice. “Y entre más gente convocamos más gente se nos une”.


Los miembros de la Asamblea Legislativa votaron a principios de julio sobre modificaciones solicitadas al uso de suelos en 47 propiedades, incluyendo algunos proyectos cerca de la casa de Pérez Cirera. Sólo aprobaron seis.


Pérez Cirera considera que, pese a que hubo algunos cambios, la presión de los manifestantes influyó en que la legislatura no aprobara más.


“La única manera que puedes hacer que las autoridades vean que la ciudadanía está organizada es manifestándose”, dice. “Esa es la única manera, no hay otra”.


Pérez Cirera es una de muchas personas en toda la Ciudad de México que se están organizando y protestando contra cambios del uso de suelos en sus vecindarios.


Activistas señalan estos cambios fueron posibles por modificaciones hechas en 2010 a la Ley de Desarrollo Urbano del Distrito Federal, a partir de las cuales cualquier persona puede solicitar cambiar el uso de suelo de cualquier predio en toda la ciudad. Anteriormente, los posibles cambios estaban más restringidos.


Estas modificaciones facilitaron la posibilidad de alterar los usos de suelo e incorporaron figuras legales para permitir construcciones por encima de lo establecido en los programas de desarrollo urbano locales. Estas figuras se han usado, por ejemplo, para construir edificios de oficinas en zonas residenciales, o comercios en zonas donde no está permitido según estos programas.


Los grupos de ciudadanos han venido protestando contra los permisos de zonificación y construcción durante décadas, según dice la diputada local Margarita María Martínez Fisher.


Sin embargo, la ley de 2010 marcó una nueva etapa en la organización vecinal, según añade la diputada, también presidenta de la Comisión de Desarrollo e Infraestructura Urbana de la Asamblea Legislativa.


“Con la nueva ley la gente se empezó a dar cuenta de cómo estaban las cosas y empezó a ver los efectos (del desarrollo inmobiliario) y esto es lo que ha generado ahora una movilización específica para cambiar la ley”, dice en entrevista telefónica.


La Procuraduría Ambiental y del Ordenamiento Territorial del Distrito Federal, que se encarga de vigilar el cumplimiento de las leyes de ordenamiento territorial, ha venido recibiendo cada vez más quejas ciudadanas por año por afectaciones al uso de suelo.


De 2010 a 2011, las quejas aumentaron en casi un 50 por ciento, de 546 a 816. Este año, hasta octubre se registraron 1.172 denuncias.


Estas quejas son un ejemplo del tipo de acciones que la gente ha realizado a lo largo de toda la ciudad.


Entre estas acciones se cuenta también ahora la movilización de miembros de las clases media y alta, que no solían salir a las calles a reclamar por problemas relacionados con el desarrollo urbano, según señala Susana Kanahuati Reyes, habitante del barrio San Ángel, en el sur de la ciudad.


Kanahuati Reyes, de 48 años, dice que comenzó a protestar contra los cambios en el espacio urbano hace tres años, cuando se percató de que se pretendía construir un edificio de 20 pisos en una zona en la que antes esto estaba prohibido. Se sentía molesta por el hecho de que el gobierno permitiera una obra así en su barrio. San Ángel es reconocido como sitio histórico y patrimonial por la conservación de edificios, parques, tradiciones y costumbres de más de 400 años, lo que la convierte en uno de los barrios más importantes, tradicionales y pintorescos de la Ciudad de México.


Con sus crecientes contactos, Kanahuati Reyes empezó a generar enlaces entre los distintos grupos de vecinos que ya existían para darle fuerza a la lucha, según cuenta. Actualmente, forma parte de un grupo llamado Vecinos Unidos, que opera como enlace de otras agrupaciones.


Kanahuati Reyes explica que el movimiento vecinal se concentró primero en presentar los reclamos de los ciudadanos ante el gobierno, y que ahora trabaja llevando estos temas a los medios de comunicación, incluyendo redes sociales, además de organizar protestas públicas.


Josefina Mac Gregor Anciola, de 59 años, dice que ha venido trabajando desde hace 13 años para evitar cambios en el uso de suelos en San Ángel. Remarca que cinco generaciones de su familia han vivido ahí.


Mac Gregor Anciola reconoce que este movimiento de vecinos le ha cambiado también la idea que tenía sobre la gente que participa en protestas públicas.


“Tú decías ‘Ay mira esos que protestan ¡qué barbaridad!’”, dice. “Pero quizá en tu vida nunca te habías topado con algo que legitimara el que tú hicieras eso, y de pronto tienes una causa que es legítima, una causa que estás viviendo, algo por lo que tienes que pelear”.


Cuenta que en 2002, empezó a reunirse con otros vecinos cuando notaron la existencia de lo que ellos consideraban que eran construcciones ilegales. Tras revisar la ley, presentaron quejas ante el gobierno contra las construcciones y las empresas inmobiliarias y lograron así detener algunos de los proyectos.


A partir de eso, cuenta que ella y sus vecinos crearon un grupo de asesoría para informar a otros grupos acerca de las herramientas legales que existen para evitar construcciones irregulares.


Para 2010, había ya muchos grupos de vecinos similares, según dice Mac Gregor Anciola.


Hace tres años, el grupo de vecinos tomó forma en una organización llamada Suma Urbana. Mac Gregor Anciola dice que, a través de este grupo, ha hecho contacto con unos 200 grupos de vecinos por distintos medios, incluyendo las redes sociales.


Si las personas de clases media y alta no se movilizaban anteriormente era porque no tenían necesidad de hacerlo, según señala Angela Giglia Ciotta, profesora en la Universidad Autónoma Metropolitana en la Ciudad de México y especialista en antropología urbana y vivienda. Los movimientos urbanos solían protagonizar luchas por la vivienda de los sectores más desprotegidos, pero ahora los sectores medio y alto ven amenazada su calidad de vida ante la proliferación de construcciones, según afirma.


“Podemos pensar que alrededor de problemas concretos, se den alianzas de sectores altos y de sectores populares en torno a temas concretos”, dice. “Cuando hay una amenaza clara es cuando se generan alianzas que en otras circunstancias serían impensables”.


Lorena Zamora González, de 45 años, es otra de las vecinas que se han organizado para defender el espacio urbano.


Pero a diferencia de Pérez Cirera, Mac Gregor Anciola o Kanahuati Reyes, ella vive en Ajusco, un barrio en el sur de la ciudad marcado por la carencia de servicios e infraestructura.


Zamora González considera que la participación de personas de clases media y alta no es únicamente porque éstas vean tocados sus intereses, sino también porque se han concientizado acerca de que el desarrollo inmobiliario es un problema que afecta a toda la ciudad.


“El gobierno ha sido muy ambicioso”, dice. “Y por querer hacer proyectos por todos lados, ha hecho que los pocos ciudadanos que hay en cada parte, que se han preocupado por todo esto, nos hayamos unido”.


Ella y sus vecinos en Ajusco se oponen al desarrollo de la llamada “Ciudad del Futuro”, un proyecto del gobierno de la ciudad, en el marco del cual éste ha identificado el potencial de desarrollo urbano en determinados barrios y áreas.


Zamora González dice que ella y otros vecinos temen que si aumenta la densidad de población en su barrio, se verán afectados los servicios, como suministro de agua, recolección de basura y limpieza de la vía pública. Además temen el encarecimiento de los impuestos a la propiedad.


Para Giglia Ciotta, la existencia de grupos vecinales se debe, en parte, a la desconfianza ciudadana hacia las autoridades y las leyes.


En este sentido, dice que, a veces, las leyes se manipulan y se crean reglamentos ad hoc para poder llevar a cabo operaciones de especulación inmobiliaria.


Los vecinos se organizan cuando no pueden encontrar otras formas de defender sus espacios urbanos, según señala.


Martínez Flores, el citado funcionario de la Secretaría de Desarrollo Urbano y Vivienda, asegura que el gobierno está abierto al diálogo con los grupos de vecinos y afirma que las autoridades ya han sostenido varias reuniones con diferentes agrupaciones.


En septiembre, entró en funciones una nueva legislatura de la ciudad y es la tercera vez en 18 años que el partido en el gobierno no tiene mayoría. Martínez Fisher sostiene que la creciente diversidad en el congreso permitirá la generación de políticas de desarrollo urbano más inclusivas.


“Va a haber mucho mayor participación de colectivos urbanos, no sólo de las zonas residenciales”, dice en entrevista telefónica. “Va a venir una nueva etapa de movimientos y colectivos urbanos que van a presionar con mucha mayor eficacia a la asamblea, porque ahora la asamblea no tiene alguien que la domine”.


En los últimos meses, los grupos de vecinos han aumentado sus acciones.


El 25 de agosto, grupos de vecinos, entre los que se contaba Suma Urbana, organizaron un foro en el que presentaron 45 casos de problemas relacionados con obras irregulares o cuya construcción está afectando a los vecinos. Invitaron a delegados y legisladores para que escucharan sus historias.


El 27 de octubre, frente al Instituto de Verificación Administrativa del Distrito Federal –encargado de sancionar irregularidades en el uso de suelo- organizaron una “Jornada de Salud Visual”, para ayudar a los funcionarios a ver obras irregulares que no han sido sancionadas. Fue una forma sarcástica de denunciar la inacción del instituto, según aclararon miembros de Vecinos Unidos.


“Lo que intentamos es que la participación ciudadana sea muy bien fundamentada legalmente, con una preparación diferente y con una propuesta, y eso es en lo que nos hemos concentrado”, dice Mac Gregor Anciola.


Martínez Fisher y Martínez Flores no tienen lazos parentales.

Ivonne Jeannot Laens, GPJ, adaptó este artículo de la versión en inglés.

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